Flora e fauna nelle regioni polari

Tutti gli animali e le piante che vivono nelle regioni polari hanno dovuto adattarsi a particolari condizioni estreme: temperature molto basse, venti forti, terreni poveri  spesso congelati,  lunghe notti d'inverno alternate a lunghe giornate d'estate.

Ciò comporta che tutte le piante (in prevalenza in Artico) sono piccole e crescono in gruppi per proteggersi dal freddo. Tendono ad esempio, a crescere in orizzontale piuttosto che in verticale per proteggersi dal vento. Questo è il caso del salice artico, che non cresce oltre i 25 cm ed ha rami che strisciano sul terreno e alcuni che possono crescere anche sottoterra. Gli animali polari sono ricoperti di pelliccia, piume o spessi strati di grasso per isolarsi dal freddo. Le estremità, come ad esempio, orecchie e code sono piccole in modo che la perdita di calore corpore sia ridotta al minimo.

Mentre alcune specie possono vivere in entrambi i poli (ad esempio foche, orche, capodogli), molte vivono solo o in Artico o in Antartide. Quindi un pinguino, che è spesso visto come la mascotte dell'Antartide, non potrà mai incontrare un orso polare, che vive e caccia sul ghiaccio artico. Solo una specie di uccelli (la sterna artica) viaggia da un polo all'altro ogni anno compiendo una migrazione di circa 18.000 km.

 

In Artico

Esistono diverse centinaia di specie di piante terrestri nell'Artico.

Il limite isotermico che definisce l'Artico è più o meno dove la taiga (foresta boreale delle alte latitudini settentrionali) finisce e inizia la tundra. Questo è ciò che è noto come la "linea degli alberi."

Andando da sud a nord, gli alberi della taiga  gradualmente cedono il passo alla tundra, una regione steppa cone una vegetazione scarsa composta di pochi alberi che crescono a livello del suolo, piante erbacee, muschi e licheni. La tundra (così come parte della taiga) è caratterizzata dalla presenza del permafrost, costituito da uno strato di terreno ghiacciato fino ad una certa profondità.

Solo il parte superficiale (0,5-1,0 meto) del permafrost si scioglie durante l'estate, trasformando il paesaggio in una vasta area paludosa, dove le piante sono in grado di crescere in poche settimane.

 

Un certo numero di mammiferi vivono nella tundra (come il lupo, la volpe artica, la lepre, il bue muschiato, le renne, i lemmings), nonché numerose specie di uccelli e diverse centinaia di insetti. Gli orsi polari vivono principalmente sul ghiaccio del mare, dove si cacciano tutto l'anno.

Nel mare, vi è una vasta gamma di fauna marina, tra cui balene, foche, trichechi e uccelli marini, nonché molti pesci e invertebrati. La breve stagione riproduttiva spiega perché non c'è molto biodiversità marina. Durante questo periodo, l'Artico ospita la più grande popolazione di uccelli marini nel mondo, con diversi milioni di individui (sterne, procellarie artiche, gabbiani, alchè, urie, gazze marine, ecc.)

 

In Antartide

L'interno del continente antartico è completamente ghiacciato e praticamente non presenta nessuna forma di vita; il più grande animale terrestre trovato nell'interno è il moscerino senza ali che non misura più di 12 mm di lunghezza. Per quanto riguarda la flora ci sono solo due tipi di fioritura di piante (sulla Penisola Antartica, dove il clima è meno rigido), oltre a muschi e licheni che crescono sulle rocce.

 

Questa mancanza di vita vegetale può essere spiegata dal clima estremo, dalla ridotta superficie del continente priva di ghiaccio (meno del 2% del totale) e dalla scarsità di acqua disponibile allo stato liquido.

La vita è concentrata nelle regioni costiere e nelle Isole Sub-Antartiche. In realtà la vita in Antartide è strettamente legata all'ambiente marino: le acque fredde sono ricche di sostanze nutritive trasportate dalle grandi profondità verso la superficie da forti correnti di upwelling (risalita). Questi nutrienti determinano una forte produzione algale che rappresenta il primo anello della ricca catena alimentare antartica e permette la vita di un grandissimo numero di organismi animali.

Proprio per la ricchezza di vita presente nel mare tutti gli animali vivono a stretto contatto con esso: pinguini, albatros, procellarie, foche e balene. L'Oceano Meridionale presenta una bassa biodiversità ma alte concentrazioni delle singole specie. Ci sono meno di 300 specie di pesci; 43 tipi di uccelli nidificano a sud della convergenza antartica (tra cui sette specie di pinguino). Quattro tipi di foche si trovano sulle coste del continente e la penisola antartica.

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